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Tal vez os habrán dicho alguna vez aquello de “tienes menos memoria que un pez”, porque era de conocimiento popular que la memoria de estos animales acuáticos es muy corta. Pues un estudio realizado por investigadores de la Universidad Macquarie lo puede desmentir. Así que no os ofendáis, no era para tanto el asunto.

El estudio se centra especialmente en los peces óseos. Sugiere que los peces tienen muy buena memoria y son más inteligentes de lo que se creía. Viven en comunidades sociales complejas en las que hacen un seguimiento de los individuos, y pueden aprender unos de otros. Esto ayuda a desarrollar tradiciones culturales estables. Los peces incluso se reconocen a sí mismos y a los demás. También cooperan entre sí y muestran señales de inteligencia maquiavélica, como la cooperación y la reconciliación. Construyen estructuras complejas, son capaces de utilizar herramientas, y utilizan los mismos métodos para reconocer cantidades que los humanos. En su mayor parte, los sentidos primarios de los peces son tan buenos, y en muchos casos, mejores, que los de los hombres. Su comportamiento es muy similar al de los primates, excepto que no tienen la capacidad de imitar. La conclusión del trabajo realizado es que la cognición de los peces y su percepción sensorial están por lo general a la par con la de otros animales.

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Lo que más hay que destacar de este estudio es que el nivel de complejidad mental de los peces está a la par con la mayoría de los vertebrados, y hay pruebas de que pueden sentir dolor de una manera similar a los humanos. Por lo tanto, claro que notan cuando un anzuelo les rasga los órganos cuando son pescados.

Aunque el cerebro de los peces se diferencia del de otros vertebrados, tienen muchas estructuras análogas que realizan funciones similares. Cullum Brown, el responsable de este reciente estudio, llega a la conclusión de que si los animales son considerados sensibles, “deberíamos incluir a los peces en nuestro ‘círculo moral’ y darles la protección que merecen”.

Los peces están en segundo lugar después de los ratones en cuanto a ejemplares utilizados en investigación científica, y las más de 32.000 especies conocidas supera con mucho la diversidad de todos los demás vertebrados. Sin embargo, Brown cree que existe muy poca preocupación pública acerca de su bienestar. A su juicio, esto se relaciona con las percepciones erróneas acerca de la inteligencia de los peces, y en última instancia de si son conscientes. En estas actitudes también influye el hecho de que los seres humanos rara vez entran en contacto con los peces en sus ambientes naturales.

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