La genética también puede ayudar a explicar por qué algunos perros se desempeñan mejor que otros en tareas sociales como comprender los gestos humanos

Los perros pueden haberse ganado el título de «el mejor amigo del hombre» debido a lo buenos que son para interactuar con las personas. Esas habilidades sociales pueden estar presentes poco después del nacimiento en lugar de aprendidas, sugiere un nuevo estudio realizado por investigadores de la Universidad de Arizona.

Publicado en la revista Current Biology, el estudio también encuentra que la genética puede ayudar a explicar por qué algunos perros se desempeñan mejor que otros en tareas sociales como seguir los gestos de señalar.

«Hubo evidencia de que este tipo de habilidades sociales estaban presentes en la edad adulta, pero aquí encontramos evidencia de que los cachorros, algo así como los humanos, están preparados biológicamente para interactuar de estas formas sociales», dijo la autora principal del estudio, Emily Bray , investigadora asociada postdoctoral. en la Escuela de Antropología de Arizona en la Facultad de Ciencias Sociales y del Comportamiento .

Bray ha pasado la última década realizando investigaciones con perros en colaboración con Canine Companions, una organización de perros de servicio con sede en California que atiende a clientes con discapacidades físicas. Ella y sus colegas esperan comprender mejor cómo piensan los perros y resuelven problemas, lo que podría tener implicaciones para identificar perros que serían buenos animales de servicio.

Para comprender mejor el papel de la biología en las habilidades de los perros para comunicarse con los humanos, Bray y sus colaboradores observaron cómo 375 de los perros de servicio en ciernes de 8 semanas de la organización, que tenían poca interacción previa con los humanos, se desempeñaban en un serie de tareas diseñadas para medir sus habilidades de comunicación social.

Debido a que los investigadores conocían el pedigrí de cada cachorro y, por lo tanto, cuán relacionados estaban entre sí, también pudieron ver si los genes heredados explican las diferencias en las habilidades de los perros. La genética explicó más del 40% de la variación en las habilidades de los cachorros para seguir los gestos humanos que señalan, así como la variación en el tiempo que permanecieron en contacto visual con los humanos durante una tarea diseñada para medir su interés en las personas.

 

Cachorros
Los investigadores evaluaron las habilidades de comunicación social en 375 perros de servicio en ciernes con Canine Companions.Cortesía de Canine Companions

 

«La gente ha estado interesada en las habilidades de los perros para hacer este tipo de cosas durante mucho tiempo, pero siempre ha habido un debate sobre hasta qué punto esto es realmente en la biología de los perros, en comparación con algo que aprenden al compararse con los humanos», dijo. el coautor del estudio Evan MacLean , profesor asistente de antropología y director del Centro de Cognición Canina de Arizona en la Universidad de Arizona. «Descubrimos que definitivamente hay un componente genético fuerte, y definitivamente lo están haciendo desde el principio».

En el momento del estudio, los cachorros aún vivían con sus compañeros de camada y aún no habían sido enviados a vivir con un criador de cachorros voluntario. Por lo tanto, sus interacciones con los humanos habían sido limitadas, por lo que era poco probable que se aprendieran los comportamientos, dijo Bray.

Los investigadores involucraron a los cachorros en cuatro tareas diferentes. En una tarea, un experimentador escondió una golosina debajo de una de las dos tazas volcadas y la señaló para ver si el cachorro podía seguir el gesto. Para asegurarse de que los cachorros no solo siguieran sus narices, también se pegó una golosina en el interior de ambas tazas. En otra versión de la tarea, los cachorros observaron cómo los investigadores colocaban un bloque amarillo junto a la taza correcta, en lugar de señalar, para indicar dónde debería buscar el alimento el cachorro.

Las otras dos tareas fueron diseñadas para observar la propensión de los cachorros a mirar rostros humanos. En una tarea, los investigadores hablaron con los cachorros en un «lenguaje dirigido por perros», recitando un guión con el tipo de voz aguda que la gente a veces usa cuando habla con un bebé. Luego midieron cuánto tiempo el cachorro mantuvo una mirada fija en el humano. En la tarea final, una llamada «tarea sin solución», los investigadores sellaron una golosina dentro de un recipiente cerrado y se lo presentaron al cachorro, luego midieron la frecuencia con la que el cachorro buscaba ayuda para abrir el recipiente.

Si bien muchos de los cachorros respondieron a las señales físicas y verbales de los humanos, muy pocos buscaron a los humanos en busca de ayuda con la tarea irresoluble. Eso sugiere que, si bien los cachorros pueden nacer sabiendo cómo responder a la comunicación iniciada por humanos, la capacidad de iniciar la comunicación por sí mismos puede llegar más tarde.

«En estudios de perros adultos, encontramos una tendencia a buscar ayuda en los humanos, especialmente cuando miras a perros adultos versus lobos. Los lobos van a persistir y tratarán de resolver problemas de forma independiente, mientras que los perros son más propensos a buscar el interlocutor social en busca de ayuda «, dijo Bray. «En los cachorros, este comportamiento de búsqueda de ayuda todavía no parecía formar parte de su repertorio».

En muchos sentidos, eso refleja lo que vemos en el desarrollo de los niños humanos, dijo Bray.

«Si piensas en el aprendizaje de idiomas, los niños pueden entender lo que les estamos diciendo antes de que puedan producir físicamente las palabras», dijo. «Es potencialmente una historia similar con los cachorros; ellos están entendiendo lo que se les está transmitiendo socialmente, pero la producción de esto probablemente llevará un poco más de tiempo, en términos de desarrollo».

MacLean dijo que el próximo paso será ver si los investigadores pueden identificar los genes específicos que pueden contribuir a la capacidad de los perros para comunicarse con los humanos.

«Hemos realizado algunos estudios anteriores que muestran que los perros que tienden a tener éxito como perros de servicio responden a las personas de diferentes maneras que los perros que no tienen éxito», dijo MacLean. «Si pudieras identificar una base genética potencial para estos rasgos, podrías predecir, incluso antes de que nazca el cachorro, si son parte de una camada que serían buenos candidatos para perros de servicio, porque tienen los antecedentes genéticos adecuados. Es un largo camino por recorrer, pero existe la posibilidad de empezar a aplicarlo «.

 

Autora: Alexis Blue                            Web: Universudad de Arizona