Científicos secuencian el genoma del lobo indio por primera vez

El lobo indio podría estar mucho más en peligro de lo que se reconocía anteriormente, según  un estudio  de la Universidad de California, Davis, y los científicos que secuenciaron el genoma del lobo indio por primera vez.

Los hallazgos, publicados en la revista Molecular Ecology, revelan que el lobo indio es una de las poblaciones de lobos grises más amenazadas y evolutivamente distintas del mundo. El estudio indica que los lobos indios podrían representar el linaje sobreviviente más antiguo de lobos.

El lobo indio está restringido a las tierras bajas de India y Pakistán, donde su hábitat de pastizales está amenazado principalmente por la invasión humana y la conversión de tierras.

«Los lobos son uno de los últimos grandes carnívoros que quedan en Pakistán, y muchos de los grandes carnívoros de la India están en peligro», dijo la autora principal Lauren Hennelly, estudiante de doctorado de la Unidad de Conservación de Ecología de Mamíferos de la Facultad de Medicina Veterinaria de UC Davis  . «Espero que saber que son tan únicos y que solo se encuentran allí inspire a la población local y a los científicos a aprender más sobre la conservación de estos lobos y hábitats de pastizales».

 

Lobos Indios
Los lobos indios, que provienen de un linaje antiguo, son una de las poblaciones de lobos grises evolutivamente más distintas y en peligro de extinción. (Mihir Godbole / The Grasslands Trust)

 

‘Un cambio de juego’

Los autores secuenciaron genomas de cuatro lobos indios y dos tibetanos e incluyeron 31 genomas de cánidos adicionales para resolver su historia evolutiva y filogenómica. Descubrieron que los lobos tibetanos e indios son distintos entre sí y de otras poblaciones de lobos.

El estudio recomienda que las poblaciones de lobos indios y tibetanos sean reconocidas como unidades evolutivamente significativas, una designación provisional que ayudaría a priorizar su conservación mientras se reevalúa su clasificación taxonómica.

“Este documento puede cambiar las reglas del juego para que la especie persista en estos paisajes”, dijo el coautor Bilal Habib, biólogo conservacionista del Instituto de Vida Silvestre de la India. «La gente puede darse cuenta de que la especie con la que hemos estado compartiendo el paisaje es el lobo más distante que existe en la actualidad».

Las poblaciones de lobos de India y Asia occidental se consideran actualmente como una sola población. El hallazgo del estudio de que los lobos indios son distintos de los lobos de Asia occidental indica que su distribución es mucho menor de lo que se pensaba anteriormente.

 

Lobo indio ilustración

 

Esta ilustración de un lobo indio indica su distribución actualmente reconocida en comparación con su clado evolutivamente distinto, destacando cómo su población es probablemente más pequeña de lo que se pensaba. (Ilustración de Lauren Hennelly / UC Davis)

Un linaje antiguo

Los lobos grises son uno de los mamíferos terrestres más ampliamente distribuidos en el mundo, y se encuentran en la nieve, los bosques, los desiertos y las praderas del hemisferio norte. Los lobos pueden haber sobrevivido a las edades de hielo en regiones aisladas llamadas refugios, divergiendo potencialmente en distintos linajes evolutivos.

Estudios genómicos recientes confirmaron que el lobo tibetano es un linaje evolutivo antiguo y distinto. Sin embargo, hasta este estudio, lo que se sabía sobre la historia evolutiva de los lobos indios se basaba en la evidencia del ADN mitocondrial, que se hereda solo de la madre. Esa evidencia sugirió que el lobo indio divergió más recientemente que el lobo tibetano.

Por el contrario, este estudio utilizó todo el genoma: el ADN nuclear que contiene casi todos los genes que reflejan la historia evolutiva del lobo. Mostró que el lobo indio probablemente era incluso más divergente que el lobo tibetano.

“La secuenciación mitocondrial por sí sola no fue suficiente para hacer un caso”, dijo el autor principal Ben Sacks, director de la Unidad de Conservación de Mamíferos y Ecología en UC Davis. “El ADN nuclear es el panorama general y cambia el panorama. Puede suponer que la mayor parte de la diversidad genética de los lobos grises se encuentra en la región norte, donde se encuentran la mayoría de los lobos en la actualidad. Pero estas poblaciones del sur albergan la mayor parte de la diversidad evolutiva y también son las más amenazadas «.

 

Esta ilustración indica los rangos de poblaciones de lobos holárticos, tibetanos e indios en todo el hemisferio norte. (Ilustración de Lauren Hennelly, UC Davis)

Tanto los lobos tibetanos como los indios provienen de un antiguo linaje que es anterior al surgimiento de los lobos holárticos, que se encuentran en América del Norte y Eurasia. Sacks dijo que este estudio indica que los lobos indios podrían representar el linaje sobreviviente más antiguo.

 

Competencia carismática

La atención por los lobos grises en la India a menudo se ve eclipsada por animales considerados más carismáticos, como tigres, leones y leopardos. Hennelly, que soñaba con ser bióloga de lobos en quinto grado, no sabía que había lobos en la región hasta que realizó un trabajo de campo con aves en el Himalaya. Cuando surgió la oportunidad de estudiar los aullidos y el comportamiento de los lobos en India como académica Fulbright, aprovechó la oportunidad y comenzó el trabajo y las colaboraciones que llevaron a su equipo a convertirse en el primero en secuenciar el genoma del lobo indio.

«Sabía que si secuenciamos a los lobos y los resultados indicaban un linaje divergente, responder a esa pregunta realmente podría ayudar a su conservación a una escala política que podría filtrarse y reforzar los esfuerzos locales para ayudar a proteger a estos lobos», dijo Hennelly.

Lobo indio
Un lobo indio aúlla en un prado. (Mihir Godbole / The Grasslands Trust)

 

Un estudio separado  dirigido por Sacks sobre lobos rojos en peligro de extinción aparece en la portada del mismo número de Ecología Molecular en septiembre. Al abordar una controversia de 30 años, ese estudio muestra que los lobos rojos no son un híbrido de la era colonial entre lobos grises y coyotes, como algunos han argumentado, sino descendientes de un lobo norteamericano prehistórico que se separó de los coyotes por más de 20,000. hace años que. Ambos estudios tienen implicaciones sustanciales para la conservación del lobo.

El estudio del lobo indio fue financiado por el Ministerio de Ciencia y Tecnología de la India, el Instituto de Vida Silvestre de la India, el Reino Unido Wolf Conservation Trust y UC Davis. Hennelly también recibió el apoyo de becas de la National Science Foundation y UC Davis. El estudio del lobo rojo fue financiado por una variedad de fuentes, incluido el Servicio de Pesca y Vida Silvestre de EE. UU.

Fuente: Universidad Davis