Durante su domesticación mediante selección artificial, los seres humanos han modificado sustancialmente la morfología y, por tanto, la apariencia visual de los animales no humanos. Si bien la investigación destaca el impacto negativo de estas modificaciones en el funcionamiento físico, se sabe poco sobre su impacto en el comportamiento y la señalización, ya sea hacia los seres humanos o sus congéneres.

Los cambios en la apariencia del rostro, como los asociados con, entre otros, las expresiones faciales, forman una parte importante de la comunicación no verbal. En los animales de compañía, el rostro es una de sus características visualmente más diversas (debido a la selección impulsada por humanos), lo que puede afectar la claridad visual de las expresiones y otras formas de señalización.

 

Gato persa

Cambios por la domesticación

El síndrome de domesticación destaca la rápida convergencia entre especies de cambios fenotípicos clave que no suelen verse en las poblaciones silvestres. Junto con los cambios de comportamiento, como una mayor docilidad y mansedumbre hacia los humanos, los animales domésticos también pueden exhibir cambios morfológicos comunes asociados con el color del pelaje, así como con la forma de las orejas y la cola, la morfología craneofacial y el tamaño del cerebro regional y general. La variación en la selección impulsada por humanos para características específicas también ha llevado a niveles mucho mayores de diversidad morfológica y de comportamiento dentro de las especies que los que típicamente pueden estar presentes en sus progenitores silvestres. En los animales de compañía, dicha selección antropogénica ha contribuido a la creación de razas con características exageradas o varios «extremos» morfológicos, que afectan una variedad de características [por ejemplo, el tamaño y la forma de su cara y orejas, sus extremidades, colas y cuerpo en general tamaño y forma. En décadas más recientes, parte de esta variación ha sido impulsada principalmente por la estética, con las preferencias humanas priorizadas sobre la salud o el funcionamiento básicos.

Apariencia y expresión visual en los gatos

La expresión conductual visual se basa en la producción de cambios en la apariencia de las personas para transmitir información importante. Dado que el uso eficaz de dicha información requiere que las señales visuales del emisor sean claramente detectables y decodificables por el receptor, las señales deben tener elementos de universalidad en su presentación. Los animales de compañía están expuestos con frecuencia a diversas presiones sociales de los seres humanos y se puede esperar que cohabiten con conespecíficos y / u otras especies, a menudo en condiciones subóptimas. El valor de la comunicación eficaz en estos contextos puede ser particularmente alto, sin embargo, es posible que tales animales estén en desventaja, dadas las diferencias morfológicas radicales que muestran a nivel de especie.

Al igual que en los seres humanos es probable que los cambios en la apariencia visual de la cara, como los causados ​​por las expresiones faciales, formen un aspecto clave de la comunicación visual en una variedad de especies animales. Los cambios en las expresiones se pueden utilizar para transmitir información sobre el estado interno o las intenciones de los productores, que potencialmente cumplen importantes funciones sociales y de solicitud de cuidados. Sin embargo, en las últimas décadas, la apariencia visual «predeterminada» del rostro se ha alterado notablemente a través de la selección humana, en una variedad de razas de animales de compañía. Por ejemplo, más rasgos pedomórficos o humanos parecidos a los de un bebé (es decir, una cabeza relativamente grande y una cara redonda, una frente alta y ojos grandes y bajos) ahora están presentes en ciertos perros, gatos, razas de caballos  y conejos. La hipótesis del “esquema del bebé” sugiere que estas características son particularmente atractivas para los seres humanos y desencadenan una respuesta de crianza. De hecho, en muchos casos, las personas con características más pedomórficas pueden percibirse como más lindas y preferidas como mascotas. La mayor selección para esta estética, así como otros extremos morfológicos, se evidencia potencialmente en la diversificación de los tipos cefálicos presentes en todas las especies mencionadas.

Gato persa

Además de la forma global de la cara, la selección humana también puede haber alterado músculos específicos dentro de ella. Por ejemplo, en comparación con los lobos, los perros domésticos tienen un “músculo interno para levantar las cejas” más bien desarrollado, que es capaz de producir una expresión que en los humanos se asocia con la tristeza. Los autores especulan que tales expresiones podrían indicar la intención comunicativa de los perros hacia los humanos y / o provocar una respuesta cariñosa de nosotros. Si bien los perros que producen esta expresión con más frecuencia pueden ser más deseables para los humanos, el valor comunicativo de esta expresión sigue siendo desconocido, al igual que el grado en que este músculo se desarrolla en las razas de perros con morfología facial variable.

 

Gato SphynxAunque aún no se ha documentado científicamente, es probable que las variaciones intraespecíficas en la morfología facial afecten el dinamismo del rostro, el rango de expresiones y los posibles cambios de forma general, así como su detección visual confiable. Por ejemplo, la presencia de arrugas permanentes en la cara como característica de la raza (como en el bulldog británico o el gato Sphynx), puede comprometer la capacidad de detectar la ausencia, presencia o intensidad de expresiones faciales caracterizadas por arrugas faciales. En los caballos, también se ha detectado una variación relacionada con la raza en las características de las arrugas de los ojos durante las expresiones neutrales, lo que podría causar problemas similares en esta especie. También es probable que se vean afectadas otras características de la cara que muestran una variabilidad de raza sustancial, como las orejas.

Por ejemplo, las orejas pequeñas y permanentemente dobladas en el gato Scottish Fold tienen una apariencia muy diferente a las típicas orejas verticales de otras razas de gatos domésticos. Es probable que las anomalías del cartílago que causan esta forma de oreja limiten la motilidad general de las orejas, limitando así la producción de las diversas posiciones de las orejas que se muestran a nivel de especie.

Hasta la fecha, nuestro conocimiento científico de los cambios en la apariencia visual del rostro, como los causados ​​por las expresiones faciales, y su relación con los estados internos de los animales, es relativamente limitado. Sin embargo, se pueden observar algunos avances en relación con el dolor, con varios cambios clave relacionados con el dolor en la apariencia de la cara identificados y herramientas visuales (por ejemplo, escalas de muecas faciales) creadas para ayudar en la detección del dolor . Estas escalas se basan en gran medida en la identificación de diferencias en la forma de varios rasgos dentro de la cara (correspondientes a las intensidades del dolor), que se identifican en relación con una línea de base específica o un ejemplo neutral. Sin embargo, la aplicación clínica de este enfoque puede ser problemática en poblaciones con morfología facial diversa (es decir, ciertas especies acompañantes), porque la apariencia de caras neutrales en algunas razas puede parecerse a las de otras después de un cambio emocional y, por lo tanto, una línea de base a nivel de especie puede ser de uso práctico limitado. Este problema se puede resolver potencialmente si las líneas de base individuales están disponibles, aunque esto requiere su recopilación y disponibilidad previas (confiables) en el momento en que se realiza una evaluación. Además, Es probable que la variabilidad potencial en el rango de movimiento o funcionalidad de la cara entre individuos con diferentes morfologías faciales afecte el vértice relativo de varios movimientos faciales. Esto puede limitar la capacidad del observador para medir la intensidad del dolor experimentado, en función del grado de cambio de forma facial observado en un animal específico, incluso cuando se dispone de líneas de base individuales.

Análisis facial en los gatos

Dada la importancia del rostro en la comunicación y expresión visual, y la medida en que se ha alterado con fines no funcionales en animales domésticos, es imperativo realizar más investigaciones. La aplicación reciente y novedosa de un enfoque morfométrico geométrico al estudio de las expresiones faciales en animales, proporciona una herramienta útil a este respecto. Tradicionalmente, las mediciones morfométricas han implicado la colocación de puntos en imágenes (a menudo de restos óseos), con variaciones de forma cuantificadas en función de una serie de distancias lineales. Sin embargo, los enfoques geométricos más recientes basados ​​en puntos de referencia facilitan mejor la cuantificación y visualización holísticas de la forma y su variación. En Finka et al., este último enfoque se utilizó para medir los cambios de forma facial asociados con la expresión del dolor en gatos domésticos. Se colocaron una serie de 48 puntos de referencia faciales (representados como 96, coordenadas xy) en los rasgos faciales externos de imágenes tomadas de individuos vivos. Estos puntos fueron seleccionados específicamente por su asociación con el repertorio de expresiones faciales desplegadas en esta especie. Los puntos de referencia se ubicaron en relación con la musculatura facial subyacente específica del gato, así como las ubicaciones asociadas con cambios en la forma facial, causados ​​por contracciones de varios músculos. Los puntos de referencia faciales se anotaron en las imágenes manualmente y demostraron una muy buena confiabilidad entre los anotadores. Este método fue capaz de identificar y cuantificar visualmente los cambios de forma facial intraindividuales asociados con la expresión del dolor, en distintas intensidades; las puntuaciones de dolor facial generadas a partir de configuraciones de puntos de referencia también mostraron una buena validez convergente con otra medida bien validada de evaluación del dolor en gatos.

 

Gatos en la nieve

 

Este tipo de análisis facial presenta, por tanto, una forma novedosa de investigar cómo cambia la forma del rostro como consecuencia de posiciones de referencia vinculadas a la musculatura facial y la expresión de estados internos. Al investigar las ubicaciones relativas de «línea de base» de estos puntos de referencia en las caras neutrales de las imágenes estáticas de individuos dentro de poblaciones visualmente diversas, es posible investigar cómo los cambios vinculados al afecto en las formas faciales pueden dejar de ser distinguibles de las diferencias de forma facial presentes como resultado de la variación morfológica. En efecto, este método puede utilizarse para investigar si las diferencias en la morfología facial pueden servir para alterar el contenido expresivo y, por tanto, el valor comunicativo del rostro, a nivel poblacional.

Los gatos domésticos exhiben una amplia gama de tipos de razas y características morfológicas. Impulsada principalmente por la estética, la diversificación morfológica del tipo salvaje se ha producido con relativa rapidez, con la mayoría de las razas de gatos actualmente reconocidas establecidas en el último siglo. Entre estas razas, es evidente una amplia gama de formas cefálicas. Estos van desde braquicéfalos; una forma de cráneo más redondeada y una reducción en la longitud de la cara y el cráneo, como en el persa, a dolicocéfalo; una anchura del cráneo comparativamente disminuida pero una mayor longitud facial, como en los siameses. A nivel de especie, el gato doméstico también muestra una diversa gama de expresiones faciales, las más comunes de las cuales han sido documentadas sistemáticamente a nivel anatómico. Estos se enumeran como una serie de unidades de acción y están vinculados a músculos faciales específicos. La producción de tales Unidades de Acción facial, y otros cambios en la forma facial, se han asociado con estados afectivos como miedo, frustración y compromiso relajado, así como con el dolor agudo y su intensidad. Dichos hallazgos demuestran que los cambios en la apariencia facial de los gatos pueden contener información útil relativa a su estado interno y es probable que tengan importancia comunicativa.

 

Dada la aplicación recientemente desarrollada de la morfometría geométrica al estudio de las expresiones faciales en esta especie, el gato doméstico proporciona un modelo útil para explorar los impactos potenciales de la selección antropocéntrica en el valor expresivo del rostro, a nivel de especie. Por lo tanto, nuestros objetivos fueron comprender cómo la morfología basada en la raza impacta en la posición relativa y, por lo tanto, en la apariencia de los puntos de referencia faciales asociados con la producción de expresiones en gatos. Luego evaluamos hasta qué punto las apariencias faciales asociadas con un estado afectivo (es decir, dolor) en gatos domésticos de pelo corto podrían detectarse de manera confiable dentro de una población que incluye estas morfologías faciales más diversas.

https://doi.org/10.3389/fvets.2020.606848